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Diatomea

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Diatomea
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Algas unicelulares o fitoplancton

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Las diatomeas son algas unicelulares; constituyen el fitoplancton, importante en la alimentación de diversos organismos. Algunas de ellas pueden vivir en colonias formando filamentos o cintas, se hallan rodeadas por una pared celular hecha de sílice llamada frústula. Actualmente se conocen más de 200 géneros de diatomeas, y se estima que hay alrededor de 100,000 especies extintas. Dada sus características se sostiene que son las únicas algas verdaderas al no presentar estructuras propias del Reino Animal.

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Contenido

Muchas diatomeas son unicelulares, aunque algunas de ellas pueden existir como colonias en forma de filamentos o cintas (e.g. Fragillaria), abanicos (e.g. Meridion), zigzags (e.g. Tabellaria) o colonias estrelladas (e.g. Asterionella).

Origen

La evidencia fósil sugiere que las diatomeas se originaron durante o después del periodo jurásico temprano, aunque los primeros restos corporeos son del paleogeno. El estudio sobre las comunidades de diatomeas justifica su empleo para determinar la calidad del agua y evaluar la evolución del medio ambiente. Se encuentran en cualquier tipo de habitat, desde los salados mares hasta en condiciones de altas temperaturas que hacen el ambiente extremadamente seco, pueden vivir interactuando con otros organismos como las cianofíceas.

Pared celular

La pared celular está compuesta por dos mitades o “valvas” que encajan perfectamente y que encierran el protoplasma celular. Estas valvas se conocen como frústulos y están compuestas por pectina con impregnaciones de óxido de silicio que puede ser tan abundante que sobrepase el 90% del peso total. Una valva, la epiteca, es mayor y se sitúa exteriormente sobre la valva menor o hipoteca.

Las superficies de las valvas son las “caras valvares” y las partes laterales se denominan “pleuras”, lo que determina dos aspectos o formas diferentes según se haga una observación valvar o pleural de la célula.

Las valvas tienen finas grabaduras que siguen un patrón fijo para cada especie y que son producto de la forma particular en que se depositan los compuestos de silicio en cada caso.

Hay dos tipos de diatomeas de acuerdo a la simetría de las grabaduras, que es la base para su clasificación: las “pennadas” (Orden Pennales) de simetría bilateral y las “céntricas” (Orden Centrales) de simetría radial.

Hábitat

El primer grupo prefiere como hábitat las aguas dulces, las valvas son alargadas y son móviles. Sobre una o ambas superficies valvares presentan una estría o hendidura sin deposición de sílice denominada rafe que puede ser recto, sigmoidal u ondulado y que está relacionado con la movilidad de las diatomeas pennadas ya que, a través de él, se ponen en contacto el medio líquido en que se desarrolla el individuo y el citoplasma celular.

El rozamiento producido entre el medio y las corrientes citoplasmáticas interiores hace que las células se desplacen a sacudidas siguiendo una trayectoria que depende de la forma del rafe.

Las diatomeas céntricas son, en su mayoría marinas, con valvas triangulares, circulares o poligonales y carecen de rafe por lo que son inmóviles, aunque presentan estructuras que favorecen la flotación.

Reproducción

Las diatomeas se reproducen por división binaria (bipartición), su célula se parte en dos y cada nueva célula se queda con una de las valvas; en corto tiempo desarrolla la que le falta. Se dividen una vez cada 18 a 36 horas, por lo que su número aumenta con extrema facilidad. Debido a su gran poder de reproducción las valvas de las generaciones que mueren se depositan en los fondos marinos formando los llamados barros de diatomeas estos forman rocas sedimentarias y cubren amplias extensiones de los fondos marinos y depósitos de aguas dulces. Se ha demostrado que constituyen parte de las tierras de los continentes.

Utilidades

El estudio de las diatomeas hace eco en diversas ciencias como la ecología, arqueología, la forense; en esta última ha permitido esclarecer casos de homicidio difíciles de resolver. Como insecticida la llamada tierra de diatomea combate plagas con extrema eficacia y sin dañar las plantas, no constituye un toxico para los humanos al no deja residuos en los frutos. También resulta de gran utilidad en el control de hormigas, cucarachas, piojos, garrapatas, además puede emplearse como fertilizante. Los suelos formados por diatomeas son utilizados para fabricar cemento, vidrio, dinamita y materia prima para filtros de agua. Como complemento mineral, productos confeccionados a base de diatomeas mejoran la asimilación de los alimentos en animales, estimulando el apetito y cumpliendo importantes funciones en el proceso de digestión. En la producción de cosméticos los producidos con el empleo de estos organismos son de mucha demanda.

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